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Da Guerra Civil da Rodésia à gigante dos laboratórios da Austrália

Raj Naran é um dos poucos executivos da Austrália que assistiu a um combate. O futuro chefe da ALS, gigante de testes de laboratório, tinha 18 anos e havia sido recrutado para lutar na cruel Guerra Civil da Rodésia no final dos anos 70.

Foi uma guerra de longa duração, que envolveu guerrilhas, deixando dezenas de milhares de mortos. Naran teve que prestar serviço militar obrigatório ao terminar o ensino médio: “Eu estava na infantaria”, ele diz ao AFR Weekend. “Você faz o treinamento de três meses e depois é destacado.”

Isso significou mais seis meses na linha de frente. “Você fica na selva”, diz ele. Ele viu combate? “Absolutamente. Todo mundo fez. Quando você olha para isso hoje, é apenas outra experiência. Quando você é mais jovem…você calibra. É aterrorizante quando você é jovem, mas era um exagero.” Isso faz parte do caminho pouco conhecido de um cientista de laboratório que se tornou gerente e que, desde meados de 2017, administra a ALS de US $ 3,8 bilhões em Brisbane.

Ele agora se encontra participando de batalhas muito menos perigosas, mas não menos desafiadoras, para uma empresa global com 15.000 funcionários testando amostras de tudo, de ouro a água.

Em primeiro lugar, a empresa listada na ASX enfrentou nervosismo a curto prazo sobre seus negócios relacionados a commodities. A longo prazo, a ALS terá que evitar desastres de aquisição que anteriormente haviam prejudicado o preço das ações da empresa. Naran, como executivo-chefe que faturou US $ 2,9 bilhões no ano passado, é naturalmente otimista: “Temos um futuro forte”, diz ele.

Investidores e amostras de amaciante Fluffy

A ALS (Australian Laboratory Services) começou como uma fábrica de sabão em Brisbane, a Campbell Brothers, em 1863, fundada pelo imigrante escocês Peter Morrison Campbell, e acabou se mudando para produtos como o amaciante de roupas Fluff, com uma forte base de investidores locais.

As assembleias gerais anuais geralmente terminavam com um bando de acionistas procurando por sacos de amostras de produtos. Mas, eventualmente, os negócios de laboratório, adquiridos inicialmente em 1981, sobrecarregaram as operações e os testes, tornando-se a única fonte de receita na última década.

Outra mudança é que muitos papéis mudaram para Houston, Texas, embora divisões como operações legais permaneçam em Brisbane. “As oportunidades de crescimento para a empresa realmente estão nas Américas e na Europa, e estamos garantindo as oportunidades que temos nessa área e ajudando nossas equipes de gerenciamento”, diz Naran.

“Quando terminarmos essa estratégia, todos voltarão para casa. Aqui é o lar para nós”. Ele está falando da sede em Brisbane, cercada por areia de laboratório e uma movimentada estrada suburbana. É espartano, na medida em que as poucas decorações exibidas incluem uma pintura do fundador de barba longa no saguão de duas cadeiras.

Naran diz que passa cerca da metade do tempo em Brisbane, onde ele e sua esposa mantêm um lar. (Os registros da empresa também listam seu endereço como uma linda casa de seis quartos nos arredores de Houston). Eles se mudaram para cá há cerca de seis anos e meio, quando ele cresceu na ALS.

É muito longe da Rodésia, agora chamada Zimbábue. Seus avós haviam se mudado para lá da Índia, enquanto seu pai se tornava comerciante e sua mãe cuidava de Naran e sua irmã.

Químicos são chefs secretos

Após sua passagem militar, ele teve a oportunidade de estudar em Dallas e diz que a química se mostrou fascinante: “A base de tudo o que fazemos é a química. Tudo o que fazemos. Se é roupa, se é a maneira como vivemos, como comemos. Quero dizer, tudo tem um componente químico”, diz ele. “A maioria dos químicos gosta de cozinhar porque realmente mistura ingredientes diferentes.” O prato de assinatura dele? Lagosta grelhada do Caribe.

Naran parece relaxado durante a entrevista. É um contraste com a entrega frequentemente robótica dos resultados. Seu último discurso para investidores em julho assustou os acionistas: os ganhos semestrais ficariam entre US $ 90 milhões e US $ 95 milhões. O mercado esperava cerca de US $ 100 milhões.

As ações caíram 3%, para US $ 7,22 naquele dia, mas subiram para US $ 8 nesta semana.

Mas, seguindo a orientação dos lucros, os analistas do Citigroup, liderados por Siraj Ahmed, cortaram em 9% as previsões de lucro, para US $ 183 milhões. A quantidade de amostras que flui para os laboratórios de commodities da ALS foi mais fraca que o esperado.

“Continuamos a ver riscos de curto prazo para commodities devido à recente fraqueza nos aumentos de capital de mineração, além de riscos geopolíticos”, afirmou o Citigroup. “No entanto, vemos um risco positivo para nossas [previsões de 2021], pois vemos o potencial de um preço mais forte do ouro resultar em maiores gastos com exploração.” Peter Drew, da Carter Bar Securities, que é positivo em relação à ALS em geral, também acredita que os preços do ouro ajudarão a empurrar a demanda.

A ALS é uma “líder de mercado global” em alguns testes de commodities, acrescenta, com margens de lucro operacional (antes dos lucros, de juros, impostos, depreciação e amortização) em 30,6%.

Naran acha que os mercados de commodities estão em uma pausa no meio do ciclo. “Não acho que o ciclo de commodities comerciais esteja em declínio. Eu acho que são apenas tensões comerciais e incertezas”, diz ele.

Ainda assim, até 2022, a ALS deseja que pelo menos metade dos lucros operacionais venham de outros setores. “Enquanto seu portfólio estiver bem equilibrado, ela realmente começará a isolar um pouco os negócios contra alguns ciclos [de commodities]”, explica Naran.

É parte de uma expansão alimentada por aquisições. O próprio Naran chegou à ALS por meio de uma delas.

Artigo original de: http://bit.ly/385VMiu

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